Ahli-ahli Astronomi radio telah menemui satu lubang terbesar pernah dilihat dalam alam semesta. Ruang itu, yang hampir satu billion tahun cahaya untuk diseberangi, adalah kosong sama ada oleh jisim biasa dan jisim gelap kedua-duanya. Penemuan ini mencabar teori-teori pembentukan struktur bersaiz besar dalam alam semesta.

Lawrence Rudnick dan rakan-rakan sekerja universiti Minnesota di Minneapolis, AS, terjumpa secara kebetulan ruang tersebut. Pasukan Rudnick telah mempelajari data daripada satu kajian dijalankan oleh Teleskop Radio Very Large Array di New Mexico, juga di Amerika Syarikat. “Satu pagi saya sedikit bosan, dan berkata, mengapa saya tidak melihat dalam arahan WMAP tempat sejuk (cold spot),” kata Rudnick.

Tempat sejuk (Cold Spot) dalam persoalan ini ialah satu anomali yang tidak dapat diterangkan dalam peta latar belakang gelombang mikro kosmik (Cosmic Microwave Background – CMB) yang dicipta oleh NASA WMAP satelit. Foton CMB datang dari satu kawasan langit dalam arah kumpulan bintang Eridanus yang mana lebih sejuk daripada yang dijangkakan.

Pasukan Rudnick mula melihat sumber-sumber untuk radio seperti galaksi-galaksi radio dan kuasar dalam arahan tempat sejuk. “Sumber-sumber radio menjejaki pengedaran besar-besaran dalam alam,” kata Rudnick. “Mereka adalah papan-papan tanda untuk galaksi-galaksi, gugusan galaksi-galaksi dan jisim gelap.”

Pasukan itu begitu terkejut. Mereka lihat sumber-sumber radio sedikit atau tiada dalam satu volume yang agaknya 280 megaparsecs atau hampir satu billion tahun cahaya pada diameter. Kekurangan sumber-sumber radio bermaksud bahawa tiada galaksi-galaksi atau kelompok-kelompok dalam volume itu, dan kerana rumpun-rumpun jisim gelap dengan perkara normal, daerah itu semestinya kekurangan jisim gelap juga.

Ruang tersebut, yang lebih kurang 6 hingga 10 bilion tahun cahaya jaraknya, adalah lebih besar daripada mana-mana yang dijumpai sebelumnya. Sehingga kini kajian-kajian optikal telah mendapati tiada ruang kosong yang lebih besar daripada 80 megaparsecs luas, menjadikan lubang baru ini 40 kali lebih besar volumenya dari pemegang rekod lalu.

Rudnick berkata bahawa kajian-kajian optikal ini boleh dengan mudah terlepas ruang itu yang ditemui oleh kumpulannya kerana mereka tidak mengkaji volume besar secukupnya. Dia berpendapat bahawa ruang itu adalah satu pengesahan bahawa tenaga gelap itu berfungsi di alam semesta. Biasanya, apabila foton CMB melintasi sebuah telaga yang bergraviti, secara satu supercluster galaksi-galaksi, mereka menambahkan tenaga dahulu ketika mereka jatuh ke dalam perigi, kemudian hilang tenaga ketika mereka mendaki keluar.

Jika pengembangan alam adalah memecut disebabkan oleh tenaga gelap, kemudian pada masa foton mendaki keluar, supercluster telah berkembang, dan gravitinya adalah sedikit kurang kuat. Supaya foton keluar agak mudah dan dengan tenaga yang lebih daripada yang mereka ada ketika mereka masuk ke telaga yang bergraviti.

Tetapi Foton yang melalui ruang itu akan terlepas pada peningkatan ini, berakhir dengan kurang tenaga, atau lebih sejuk daripada jika mereka telah terbang melalui satu siri superclusters. Rudnick berpendapat bahawa penemuan ruang kosong itu menghubungkan dengan kemas dengan WMAP tempat sejuk (cold spot) dan kewujudan tenaga gelap. “Apa kata pendapat awam, tunggu dan lihat,” ujarnya lagi.