13 September 2007, Para saintis Cassini memikirkan melalui beratus-ratus imej kembali dari 10 September dari bulan dua warna planet Zuhal iaitu Iapetus. Gambar-gambar menunjukkan bulan yin dan yang – satu hemisfera yang putih laksana salji dan satu bahagian lagi hitam seperti tar.

Imej-imej telah pulang lewat Selasa dan awal Rabu menunjukkan satu permukaan yang banyak berkawah gunung berapi, bersama dengan rabung gunung yang merentang khatulistiwa bulan. Banyak pemerhatian-pemerhatian jarak dekat tertumpu pada mempelajari keanehan rabung gunung tinggi yang berketinggian 20km yang memberi bulan satu penampilan bentuk walnut.

“Imej-imej adalah amat menakjubkan,” Tilmann Denk menyebut, saintis pengimejan Cassini di Free University di Berlin, Jerman, yang bertanggungjawab untuk perancangan pemerhatian pengimejan. “Setiap gambar terbaru mengandungi daya penariknya yang sendiri. Saya adalah paling gembira mengenai paparan imej-imej gunung-ganang sangat besar di kaki langit. Saya sudah tahu tentang pemandangan indah ini untuk lebih dari tujuh tahun, dan kini imej-imej sebenar telah tiba-tiba menjadi kenyataan.”

Penerbangan ini adalah hampir 100 kali lebih rapat kepada Iapetus daripada penerbangan Cassini 2004, membawa pesawat angkasa ke kira-kira 1640 kilometer dari permukaan. Bentuk Walnut bulan yang tidak teratur ini, rabung gunung yang terhampar hampir secara langsung di khatulistiwa dan kecerahan kontras Iapetus adalah antara kunci misteri yang mana ahli-ahli sains cuba untuk selesaikan.

“Di sana tidak pernah ada seketika membosankan pada misi ini,” Bob Mitchell menyebut, pengurus program Cassini, Makmal Pendorongan Jet NASA, AS. “Kita sangat teruja tentang imej-imej mengejutkan yang pulang. Ada banyak di sini untuk membuatkan ramai ahli sains menyibukkan diri bertahun-tahun.”

“Penerbangan kita atas permukaan Iapetus adalah seperti suatu yang jatuh bebas terus-menerus, bawah lubang arnab, secara langsung ke dalam Wonderland! Sangat sedikit tempat dalam sistem solar kita yang lebih pelik daripada tampal cantum hitam legam dan bersalji cerah seperti yang kita telah lihat di bulan ini,” kata Carolyn Porco, ketua pasukan pengimejan Cassini di Space Science Institute, AS.

Pulangan imej-imej dan data lain telah ditangguhkan awal Selasa disebabkan oleh satu sinar kosmos galaktik yang memukul yang meletakkan pesawat angkasa ke dalam keadaan yang dipanggil mod selamat (safe mode). Ini terjadi selepas pesawat angkasa telah menempatkan segala data terbang di perakam datanya dan sepanjang beberapa minit pertama selepas dimulakan penghantaran data balik. Aliran data bersambung kemudian pada hari itu dan telah tamat pada hari Rabu. Pesawat angkasa menjalankan operasi secara biasa dan alat-alatnya dijangka akan kembali ke operasi-operasi biasa dalam beberapa hari.

“Iapetus menyediakan kita dengan sebuah tingkap kembali dalam masa, kepada pembentukan planet-planet lebih empat bilion tahun lepas. Semenjak itu keraknya yang sejuk telah menjadi sejuk dan keras, memelihara permukaan purba ini untuk kajian kita,” kata Torrence Johnson, anggota pasukan pengimejan Cassini di JPL.

Pemerhatian-pemerhatian Cassini yang berganda pada Iapetus akan membantu untuk menyifatkan komposisi kimia permukaan; mencari bukti satu atmosfera yang pudar atau letupan gumpalan-gumpalan udara; dan memeta suhu waktu malam permukaan. Ini dan hasil-hasil lain akan dianalisa dalam minggu-minggu mendatang.

Sumber : Feedget