Sebuah komet yang tidak disangka menjadi lebih terang beberapa minggu terakhir ini dan sekarang dapat dilihat dengan mata kasar, menarik minat profesional dan amatur. Paul Lewis, pengarah astronomi di Universiti Tennessee, telah membawa pelajar-pelajar ke bumbung Bangunan Fizik Nielsen untuk pemerhatian khas Komet 17P / Holmes.

Komet itu meletup dan komanya, satu kepulan gas dan habuk diterangi oleh matahari, telah membesar lebih besar daripada planet Musytari. Komet yang kurang ekor biasanya berkaitan dengan badan-badan cakerawala dan boleh dilihat di langit utara, dalam buruj Perseus, serupa satu tompok cahaya kabur kira-kira secerah bintang-bintang dalam Biduk besar.

Sehingga 23 Oktober, komet itu hanya dapat dilihat oleh ahli astronomi moden hanya dengan teleskop, tetapi malam itu ia tiba-tiba meletup dan berkembang. Letupan yang serupa pada tahun 1892 menyebabkan penemuan komet oleh Edwin Holmes.

“Ini berlaku sekali dalam seumur hidup untuk menyaksikannya, sepanjang garisan apabila komet Shoemaker-Levy 9 merempuh Musytari dalam tahun 1994,” Lewis berkata.

Ahli-ahli sains mengagak yang komet itu meletup kerana ada lubang-tenggelam (sinkhole) dalam nukleusnya, memberinya satu struktur seperti sarang lebah. Kehancurannya menyebabkan ais komet terdedah kepada matahari, yang mengubah ais kepada gas.

“Apa komet buat apabila mereka menghampiri matahari adalah betul-betul tidak dapat diduga,” Lewis berkata. “Kita menjangka akan menyaksikan satu kepulan koma dan satu ekor, tetapi ini adalah lebih mirip satu letupan, dan kita melihat gelembung gas dan debu ketika ia mengembang terus dari pusat letupan.”

Pakar-pakar tidak pasti berapa lama komet itu dapat dilihat sebegitu tetapi menganggarkannya boleh jadi berminggu-minggu jika tidak berbulan. Menggunakan teleskop atau binokular membantu membawa butir-butir komet ke dalam pandangan, mereka berkata.

Laporan berita dari Associated Press